El 22 de Marzo es el día mundial del agua

El agua es el elemento más importante para la vida. Es de una importancia vital para el ser humano, así como para el resto de animales y seres vivos que nos acompañan en el planeta Tierra.

Resulta curioso que el 70 por ciento de la Tierra sea agua y que el 70 por ciento de nuestro cuerpo también sea agua. Quizás sea por eso que lo recomendable para tener una dieta saludable y una larga vida sea el comer alimentos con un porcentaje del 70 por ciento en agua.

El ser humano necesita muchísima agua potable para su propia existencia, pero apenas unos litros de agua serían necesarios, los justos para beber, hidratarse y asearse, regar las plantas…etc”

Pero en cambio, el ser humano tiende a abusar de este rico elemento en perjuicio de su propia especie y en perjuicio de su propia existencia así como la del resto de habitantes de la Tierra. Se dice que el ser humano puede llegar a necesitar hasta 500 litros de agua potable al día, lo que supone un derroche extremadamente excesivo. De ahí que le estemos dando tanta importancia al agua para el desarrollo de la vida en el planeta.

El agua no solo es importante como recurso vital sino también como recurso económico e industrial, ya que se usa en innumerables actividades industriales, supone un consumo elevado y casi siempre resulta contaminada”.

Vamos a ver porqué el agua resulta tan importante para la vida. Fuera del mar, el agua potable es apenas solo un 1 por ciento de todo el agua existente, el 96 por ciento restante es agua salada que se encuentra en los mares, y el tres por ciento que falta es el agua que se encuentra en los polos en forma de hielo.
Y aunque parezca que llueve a menudo y que disponemos de forma muy gratuita e ilimitada del agua, es todo lo contrario. La tierra cada vez está mas caliente, la desertización va creciendo en zonas que antes gozaban de ríos y pantanos, y la imposibilidad de poder cultivar y regar la tierra se está convirtiendo en el principal problema de hambre a nivel mundial.

Ahorrar agua es de suma importancia. Basta con llenar más la lavadora, utilizar reguladores en los grifos, introducir un ladrillo o una botella llena en la cisterna, ducharnos en lugar de bañarnos o afeitarnos o cepillarnos los dientes con el grifo cerrado. Todas estas actitudes pueden hacernos ahorrar miles de litros de agua por día”.

¿Porqué es importante el agua para el ser humano?

Como hemos dicho antes, el 70 % del cuerpo humano es agua dulce, y por ello no puede estar sin beberla mas de una semana sin poner en serio peligro la vida. Necesitamos comer, pero podemos estar varias semanas sin hacerlo. El ser humano tiene un 10 % de grasas, con lo que una persona de 70 kilogramos tendrá unos 7 kilogramos de grasa corporal. Si cada gramo de grasa produce 9 calorías, con un kilogramo disponemos de 9000 calorías, y ya que un ser humano necesita unas 2000 calorías al día, o menos si esta quieto, pues se puede llegar a vivir sin comer fácilmente 1 mes.
En el caso del agua es diferente. El agua es mucho mas importante para las reacciones metabólicas y catabólicas del cuerpo y apenas podemos sobrevivir una semana sin beberla.
Se conoce casos de personas que han naufragado en una isla desierta, rodeadas de agua por todas partes, pero que sin embargo acaban muriendo de sed.
Beber agua salada del mar no es la solución, ya que el cuerpo intentará corregir el exceso de sal añadiendo más agua para diluirla, por lo que nos deshidrataremos mucho mas rápido, por lo que no se recomienda beber agua salada.

Para finalizar, y para hacer aún más hincapié en la importancia del agua, voy con un truco que poca gente conoce para poder sobrevivir a un naufragio en el que no disponemos de agua dulce. Pues bien, si se bebe el agua salada a sorbos pequeñitos, del tamaño de una cucharada de café, cada 30 minutos una cucharadita, al cabo del día, es posible habernos hidratado con medio litro, sin crear en el cuerpo ninguna deshidratación causada por el exceso de sal. De esta forma podemos aguantar mas tiempo mientras esperamos que vengan a salvarnos.

Es uno de los pocos materiales que pueden existir como sólido, líquido y gas

Agua. Se encuentra en todas partes en la Tierra, desde los casquetes polares hasta los humeantes géiseres. Y donde fluye el agua en este planeta, puedes estar seguro de encontrar vida”.

“Cuando encontramos agua aquí en la Tierra – ya se trate de lagos cubiertos de hielo, ya se trate de fuentes hidrotermales de aguas profundas, ya se trate de áridos desiertos – si hay alguna agua, hemos visto microbios que han encontrado una manera de hacer allí una vivienda”, dijo Brian Glazer, un oceanógrafo de la Universidad de Hawai en Manoa, que ha estudiado astrobiología.

Es por eso que el lema de la NASA en la búsqueda de vida extraterrestre ha sido “seguir el agua”.

El lunes 28 de septiembre científicos de la NASA anunciaron que habían encontrado en Marte: “rayas oscuras que los científicos han descubierto estacionalmente durante más de una década en imágenes del planeta rojo son evidencia de que fluye agua, sugiere una reciente investigación. Si bien los flujos salobres pueden estar demasiado llenos de sales a base de cloro para mantener la vida, hacen aumentar las probabilidades de que Marte podría tener vida en este momento”, según los investigadores.

Pero por qué el agua es una molécula tan crucial para la vida? Y, ¿podría haber otros ingredientes que también proporcionen la receta perfecta para la vida en otros planetas?

Resulta que varias propiedades químicas del agua hacen que sea indispensable para los seres vivos. El agua no sólo puede disolver casi cualquier cosa, sino que también es uno de los pocos materiales que pueden existir como sólido, líquido y gas dentro de un rango relativamente estrecho de temperaturas.

La vida que fluye

En el fondo, toda la vida en la Tierra utiliza una membrana que separa el organismo de su entorno. Para mantenerse con vida el organismo toma materias importantes para la asimilar energía, mientras expulsa todas las sustancias tóxicas tales como productos de desecho.

En este sentido, el agua es esencial simplemente porque es un líquido a temperaturas similares a la Tierra. Debido a que fluye, el agua proporciona una solución eficiente para transferir sustancias a partir de una célula con el medio ambiente de la célula. Por el contrario, obtener energía a partir de un sólido es una perspectiva mucho más difícil (aunque hay microbios que se alimentan de la roca), dijo Glazer.

molécula de agua
La molécula de agua se compone de dos átomos de hidrógeno unidos a un átomo de oxígeno.

Pero la otra parte de la ecuación – que el agua puede llevar las cosas dentro y fuera de la célula – tiene que ver con la configuración química única del agua.

La humilde molécula de agua se compone de dos átomos de hidrógeno unidos a un átomo de oxígeno. Que se resume en la conocida fórmula química H2O

“La forma en que están unidos entre sí hace del agua este solvente universal maravilloso”, lo que significa que casi cada sustancia se disuelve en agua, dijo Glazer.

Eso es porque la molécula tiene polaridad, es decir, los átomos de hidrógeno tienden a amontonarse en un lado de la molécula creando una región positiva, mientras que el extremo oxígeno tiene una carga negativa. El extremo positivo de hidrógeno tiende a atraer iones negativos (o átomos con un electrón adicional en la capa exterior), mientras que los de la región negativa atraen iones positivos (que han perdido uno de sus electrones).

Agua, con sus sorprendentes propiedades de disolución, es el medio perfecto para transmitir sustancias, como fosfatos o iones de calcio, dentro y fuera de la célula.

Fases del agua

Otra característica del agua es que puede actuar como un sólido, líquido y gas dentro de la gama de temperaturas que se producen en la Tierra. Otras moléculas que han sido identificadas como buenas candidatas para el apoyo a la vida tienden a ser líquidas a temperaturas o presiones que serían inhóspitos para las formas de vida más conocidas, dijo Glazer.

“El agua está realmente en ese punto dulce”, dijo Glazer.

El hecho de que el agua puede estar en las tres fases en un rango relativamente estrecho de presiones crea muchas oportunidades para que la vida florezca, agregó.

“Los tres estados del agua disponibles en nuestro planeta crean esta variedad muy bien cuidada de hábitats y microclimas”, dijo Glazer.

Por ejemplo, el hielo congelado se puede encontrar en los glaciares que se deslizan a través de montañas, mientras que el vapor de agua ayuda a calentar el ambiente, dijo Glazer.

Cuna acuosa de la vida

El agua puede ser más que un fluido para ayudar a facilitar los procesos esenciales de la vida – también puede haber sido la cuna de protección que llevó los ladrillos de la vida a la Tierra, dijo Ralf Kaiser, un químico experimental en la Universidad de Hawai en Manoa, que tiene experiencia en investigación astroquímica.

Una teoría de cómo surgió la vida en la Tierra, llamada panspermia, postula que cometa helados se estrellaron contra la Tierra, aportando pequeñas moléculas orgánicas que formaban los precursores de la vida. Pero viajar a través del espacio es un duro viaje, con niveles de radiación que normalmente degradan las delicadas moléculas, dijo Kaiser.

Sin embargo, en su forma sólida, el agua podría haber proporcionado una manera de proteger a las moléculas de la radiación, especuló Kasier.

“Una posibilidad es que debido a que los bloques de construcción están congelados en el agua, tienen este manto protector a su alrededor que podría haberles ayudado”, dijo Kaiser.

Se aceptan algunos sustitutos

Por supuesto, mientras que el agua es fundamental para la vida en nuestro planeta, podría haber formas de vida que no se ajusten al ecosistema terrícola.

Los científicos también están estudiando otros líquidos que podrían desempeñar un papel similar como disolvente y medio de transporte universal. Algunos de los principales contendientes son el amoniaco y metano, dijo Chris McKay, astrobiólogo del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California. El amoniaco, como el agua, es una molécula polar que es relativamente abundante en el universo, pero los científicos no han encontrado ningún gran cuerpo de amoniaco en algún lugar del sistema solar, dijo McKay.

El metano no es polar, pero puede disolver muchas otras sustancias. A diferencia del agua, sin embargo, el metano se convierte en líquido sólo a temperaturas muy frías – por lo menos unos gélidos 296 grados Fahrenheit (menos 182 grados Celsius).

“Sabemos que hay grandes lagos de metano y etano líquido en Titán“, una de las lunas de Saturno, dijo McKay. “Por lo tanto existe gran interés es la cuestión de si la vida puede utilizar metano/etano líquido”.

Las cifras llaman la atención por sí solas, pero hacen falta días como el de hoy, el Día Mundial del Agua, que convoca cada año Naciones Unidas, para que emerjan entre otras que dan cuenta de los grandes problemas mundiales y capten la atención de los ciudadanos. 2.100 millones de personas en todo el mundo no tienen acceso a un agua potable que haya sido tratada de forma segura. Y la demanda del verdadero oro líquido crecerá hasta un 30% de aquí a 2050, al mismo paso que crecerá la población: 2.000 millones de personas más pisarán la Tierra en ese tiempo. Y casi dos de cada cinco seres humanos estarán expuestos a la devastación de las inundaciones.

Por lo tanto hagamos un uso responsable del oro líquido de la humanidad que es el agua. Ahorrar agua es salvar el planeta. Está en tus manos que las futuras generaciones sigan haciendo uso sostenible de un recurso natural tan importante para la vida como el agua”.